Waterstof kan goedkoper

Waterstof als brandstof gebruiken is een veelbelovende, maar dure techniek. Maar een nieuwe ontdekking zou de kosten flink kunnen drukken.

Wetenschappers hebben een nieuwe manier ontdekt om waterstof te produceren die het hele proces flink goedkoper zou maken. Er wordt flink wat onderzoek gedaan naar waterstof als brandstof, omdat het een milieuvriendelijk alternatief zou kunnen zijn voor fossiele brandstoffen. Waterstof moet wel eerst geproduceerd worden met elektriciteit, maar als dat eenmaal gebeurd is, kunnen auto’s erop rijden zonder schadelijke stoffen uit te stoten. Waterstof kun je branden zodat er hitte ontstaat, maar ook gebruiken in brandstofcellen om er opnieuw elektriciteit mee te maken. Zo bekeken is waterstof een manier op elektriciteit op te slaan, een soort batterij waarop je elektrische auto’s kunt laten rijden.

Een belangrijk nadeel van waterstof als brandstof is wel dat de techniek nog steeds behoorlijk duur is. Er zijn metalen nodig die niet roesten, zoals platina, maar die zijn flink prijzig. Om te zorgen dat waterstof toch een bruikbaar alternatieve brandstof kan worden, moet het hele proces goedkoper worden. Onderzoekers van de universiteit van Wisconsin hebben een katalysator ontdekt waarmee waterstof goedkoper en efficiënter geproduceerd kan worden. Katalysatoren zijn stoffen die ervoor zorgen dat er minder energie nodig is om een chemische reactie te starten. Nu zijn er nog edelgassen nodig, maar met een combinatie van fosfor, sulfur en kobalt gaat het ook, aldus de onderzoekers. Kobalt is een metaal dat duizend keer goedkoper is dan de goedkoopste edelmetalen.

Waterstof is dan wel een milieuvriendelijke brandstof, maar het produceren van de nodige elektriciteit kan natuurlijk nog wel op een milieuonvriendelijkelijke manier. Technieken om zonne-energie te gebruiken om waterstof te maken, in plaats van elektriciteit, worden echter steeds beter. De nieuwe katalysator zou ook werken met apparaten die water splitsen in waterstof en zuurstof door middel van foto-elektrolyse.

“Als je echt wat wil doen aan het klimaatprobleem, dan zul je groot moeten denken”, aldus scheikundeprofessor Song Jin. “Of we nou waterstof willen maken van elektriciteit of direct uit zonlicht, er zijn hoe dan ook vierkante kilometers vol apparaten nodig om zo veel waterstof te maken. En er is mogelijk niet genoeg platina om dat te doen.”